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Hallada una bacteria que descompone el petróleo

La revista Science acaba de publicar el hallazgo de una especie de bacteria no clasificada que degrada rápidamente el crudo vertido en el mar sin un significativo agotamiento del oxígeno. El descubrimiento es el resultado de las investigaciones del ecólogo microbiano Terry Hazen en colaboración con científicos del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley (Berkeley Lab), a raíz de la explosión de la plataforma petrolífera de BP en el Golfo de México.

Los investigadores observaron la formación de un penacho de crudo disperso a una profundidad entre 100 y 150 metros a unas 10 millas de la entrada del pozo de perforación. “Nuestros hallazgos muestran que la afluencia de aceite alteró profundamente la comunidad microbiana estimulando a las gamma-proteobacterias psicrófilas (que viven a bajas temperaturas) y que están estrechamente relacionados con conocidos microbios degradantes del petróleo", explica Terry Hazen, director del estudio y principal investigador del Instituto de Biociencias de la Energía. "Este aumento de microorganismos psicrófilos con sus altas tasas de biodegradación del petróleo parece ser uno de los principales mecanismos responsables de la rápida disminución del penacho de petróleo observada en aguas profundas".

El reventón descontrolado de petróleo en el Golfo de México es una de las fugas de crudo más grande de la historia. Para evitar que grandes cantidades de crudo altamente inflamable llegara a la superficie, BP desplegó en la boca del pozo una cantidad sin precedentes de dispersante Corexit 9500, lo que creó una nube de partículas microscópicas de petróleo.

Los análisis de los penachos de crudo dispersado puso de manifiesto una gran variedad de microorganismos degradadores de hidrocarburos cercanos a los Oceanospirillales, algunos de los cuales se correlacionaron con los cambios de concentración de diferentes contaminantes de petróleo. Se encontraron mayores velocidades de biodegradación de lo esperado. "El aceite que escapaba de la cabeza del pozo dañado representaba una enorme entrada de carbono en el ecosistema marino y sospechábamos que los componentes de los hidrocarburos en el crudo podrían servir como sustrato de carbono para los microbios de aguas profundas, pero se necesitaban datos científicos para tomar decisiones sopesadas”.

Una de las preocupaciones sobre la degradación microbiana del petróleo es que los microbios también consumen oxígeno y pueden generar zonas muertas donde no se sostiene la vida. Sin embargo, mientras que la saturación de oxígeno fuera de la columna era del 67%, dentro del penacho era de 59%.

"Las bajas concentraciones de hierro en el agua del mar pueden haber impedido que el oxígeno cayera con la demanda de la biodegradación del petróleo. Muchas enzimas que degradan los hidrocarburos contienen hierro como componente, pero no hay suficiente hierro para crear estas enzimas, que degradan el carbono más rápidamente pero también consumen más oxígeno", afirma Hazen.

Este descubrimiento, basado en más de 200 muestras obtenidas de 17 sitios en aguas profundas, viene a aportar esperanza a la preocupación ambiental por los efectos que sobre la vida marina pueden tener las grandes columnas de petróleo sumergido que navegan por los fondos del Golfo de México. El microbio recién descubierto se reproduce con rapidez.

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